Astronomen staan weer voor een raadsel

Astronomen hebben het meest extreem heldere sterrenstelsel gevonden dat relatief kort na het ontstaan van het universum zijn ontstaan. Het is het meest grote en massieve sterrenstelsel dat ooit zijn waargenomen en het bevindt zich op een enorme afstand, een afstand van maarliefst 12 miljard lichtjaar. Het sterrenstelsel is ‘slechts’ twee miljard jaar na de geboorte van het heelal ontstaan, waarschijnlijk veroorzaakt door de oerknal, en is een groot mysterie. Tot nu toe werd alleen maar gedacht dat er slechts kleine en zwakke sterrenstelsels werden gevormd net na de oerknal, maar nu zijn astronomen dus gestuit op dit grote, heldere sterrenstelsel dat veel jonge sterren bevat.

Het is een grote verassing om een sterrenstelsel te vinden dat zo groot en massief is, terwijl hij net na de oerknal is gevormd, aldus Giovanni Fazio van het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, tevens lid van het team dat onderzoek naar het sterrenstelsel heeft gedaan. “Wij zijn getuige van het moment het meest massieve sterrenstelsel in het heelal dat direct na zijn geboorte sterren begon te vormen.”

Het sterrenstelsel vormt naar schatting duizend keer zoveel sterren als onze eigen melkwegstelsel, wat ervoor zorgt dat ze extreem helder zijn. Hoewel het sterrenstelsel extreem helder is, wordt het grootste deel van het licht van de sterren geblokkeerd door wolken van stof en gas. Als die er niet waren, was het sterren dus nog vele malen helderder geweest. Astronomen vonden het sterrenstelsel met behulp van verschillende telescopen, die ieder het ultraviolet licht van de sterren ontvingen. Het ontvangen van veel ultraviolet licht kan erop duiden dat er veel sterren in het stelsel geboren worden.

Het sterrenstelsel is onderzocht met de AzTEC camera van the James Clerk Maxwell Telescope in Hawaii, de Smithsonian Submillimeter Array, NASA’s Hubble en Spitzer Space Telescopes en tot slot met de Very Large Array radiotelescopen in New Mexico.