Nieuwe naam Melkweg: Binominis

Wetenschappers dachten de afgelopen circa vijftig jaar, om precies te zijn vanaf 1959, dat het nog ongeveer vier tot zeven miljard jaar zou duren totdat het Andromedastelsel de afstand tussen ons sterrenstelsel en M31 had overbrugt. Maar die berekening werd in de dagen gemaakt voor de ontdekking van halo’s rond sterrenstelsels van donkere materie. De aanvullende massa van de halo’s zorgt er voor dat beide sterrenstelsels een grote aantrekkingskracht hebben en dat de afstand sneller is overbrugt. In plaats van vier tot zeven miljard jaar duurt het nog twee miljard jaar totdat het proces voor de botsing begint. Als het Andromedastelsel en de Melkweg botsen ontstaat er een nieuw sterrenstelsel, dat nu eindelijk een naam heeft gekregen: Binominis.

Nadat de onderlinge afstand tussen ons sterrenstelsel en M31 is overbrugt volgt er een periode van 500.000 jaren dat de twee sterrenstelsels eerst om elkaar heen zullen gaan draaien. Hierbij bestaat de kans dat verschillende sterren met elkaar in botsing gaan komen. Grote aantallen sterren zullen het ‘slachtoffer’ van deze botsing worden; ze worden of meegenomen naar de kern van ons melkwegstelsel of ze worden opgeslurpt door het Andromedastelsel. Aangezien onze zon zich vrij dicht bij de rand van ons melkwegstelsel bevindt is de kans groot dat ze hetzelfde lot moet ondergaan.

De twee sterrenstelsels zullen meer dan 3,5 miljard jaar om elkaar heen blijven draaien en zullen ten slotte, na 5 miljard jaar, één groot sterrenstelsel gaan vormen: Binominis genaamd. Na 2 miljard jaar ‘verhuist’ de zon ruim 26.000 lichtjaar naar het centrum van melkwegstelsel. Er bestaat tevens een kans van twaalf procent dat onze ster uit ons melkwegstelsel wordt gespuwd en dat de zon zich op 65.000 lichtjaar van de kern van ons melkwegstelsel gaat bevinden. Er is een kans van dertig procent dat deze uitwerping van de Zon aan het begin van de botsing plaatsvindt en een kans van 48 procent dat dit na de botsing plaatsvindt. Daarnaast is er een kans van 2,7 procent dat de Zon opgeslurpt gaat worden door het Andromedastelsel.

De naam Binominis staat voor ‘twee namen’ of de ‘dubbelgenaamde’ in het Latijns. De mensheid zal vanaf aarde de botsing niet aanschouwen, want over een paar miljard is onze planeet een hete, dorre planeet. De mensen hebben dan misschien al hun toevlucht gevonden in een ander sterrenstelsel.