Dichtstbijzijnde neutronenster ontdekt

Amerikaanse en Canadese astronomen hebben in het bekende sterrenbeeld Kleine Beer een bijzondere neutronster ontdekt, de meest nabijgelegen ster uit zijn categorie die ooit is waargenomen op aarde. De onderzoekers denken dat de ster zich op een afstand van 250 tot 1000 lichtjaar van onze planeet bevindt. De neutronster is vernoemd naar Calvera, een schurk uit de Amerikaanse film ‘The Magnificent Seven’. De neutronenster is niet zomaar een neutronenster, want het blijkt een geisoleerde ster te zijn. Eerder werden er acht andere neutronensterren ontdekt die merkwaardig genoeg ook geisoleerd waren aan de buitenkant. Een neutronenster is het resultaat van de ontploffing van een ster die 1,4 tot 3 keer zo zwaar is als onze ster, de zon.

Calvera zendt alleen rontgenstraling uit, en is daarom niet waarneembaar met grote optische telescopen zoals de Hubble Space Telescope van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Een wetenschapper merkte dit feit op uit een catelogus die aan de hand van waarnemingen van de Duits-Amerikaanse satelliet ROSAT is opgesteld, waar maarliefst 18.000 objecten in staan die rontgenstraling uitzenden. Astronomen besloten met de Swift Telescope van de ruimtevaartorganisatie een kijkje te nemen bij de neutronenster, die onder de onuitspreekbare naam 1RXS J141256.0+792204 door het leven gaat.

Een neutronster bestaat voornamelijk, zoals de naam al zegt, uit neutronen. Een ster van deze categorie komt tot stand als elektronen met protonen versmelten. Dit soort sterren draaien meestal ook veel sneller om hun as dan normale sterren zoals onze ster. Dat komt door het snelle impulsmoment van neutronensterren. Maar er zit wel een limiet aan deze snelheid, een neutronenster is namelijk in staat om maximaal 760 te omwentelen per seconde.