Marsrovers hervatten missie; nieuwe stormen ontwikkelen zich

Nadat de Marsrovers Spirit en Opportunity gedurende de afgelopen zes weken stil hebben gestaan zijn ze hun missie nu hervat. Op 21 augustus jongstleden legde de Mars Exploration Rover Opportunity 13,38 meter af richting de rand van de Victoriakrater, die de rover alsnog gaat betreden volgens de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Maar nog niet alle ellende is voorbij, want er zijn namelijk twee nieuwe stormen in aantocht en de zonnepanelen van de twee Marsrovers liggen nog vol met een dikke laag stof.

Volgens John Callas van NASA’s Jet Propulsion Laboratory is de situatie sterk aan het verbeteren, ontvangen de zonnepanelen steeds meer licht en krijgen de rovers steeds meer energie, maar toch wordt het tweetal nog goed in de gaten gehouden.

De rover Opportunity maakt het op dit moment goed. In begin augustus kon de Marsrover 240 watt-uren aan energie genereren, maar dat is inmiddels gestegen tot 300 watt-uren. Een gunstig windje zorgde er enkele dagen geleden voor dat de zonnepanelen van het karretje gedeeltelijk werden schoongemaakt. Daardoor kan de rover op dit moment nog eens tien procent meer energie genereren. Dat is goed nieuws, want de missie van de Mars Exploration Rover leek een maand geleden over.

Op foto’s van de Marsrover Spirit is te zien dat de kwaliteit van zijn foto’s weer sterk aan het verbeteren is. Door de dikke laag van fijne stofdeeltjes was het beeld de afgelopen weken niet al te scherp. Niet alleen het zicht, maar ook de energietoevoer verbetert. Marsrover Spirit kan momenteel 300 watt-uren, wat geen grote verbetering is ten opzichte van de situatie van drie weken geleden; toen kon de rover 5 watt-uren minder genereren. Het duurt dus nog wel even totdat de Marsrover aan de ‘normale’ 700 watt-uren zit. Vandaag reed Spirit 42 centimeter achteruit, om zo in een goede positie te komen om een steen te onderzoeken met zijn Moessbauer spectrometer. De rover gaat binnenkort het plateau ‘Home Plate’ beklimmen.

De twee rovers verblijven al meer dan bijna 1200 dagen op het oppervlak van Mars, op zoek naar tekenen van leven in het verleden. Voordat de missie kon starten werd verondersteld dat de Marsrovers het slechts negentig dagen zouden volhouden op de buurplaneet van de aarde. De storm ontstond ruim een maand geleden, net nadat de NASA besloot om Opportunity af te laten dalen in de Victoriakrater op de rode planeet. Het duurt nog een paar maanden voordat het karretje dan eindelijk aan zijn afdaling in de krater kan beginnen, maar misschien hebben de twee andere stormen dan al voor de nodige problemen gezorgd.