Bacteriën worden dodelijk in de ruimte

Wetenschappers hebben met behulp van de Foton-M3 sonde van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA aangetoond dat bacteriën in de ruimte kunnen veranderen in dodelijke levensvormen. Bacteriën in verschillende Space Shuttles groeiden sterk en werden drie keer zo dodelijk als een muis. Als je dit zo leest denk je dat dit juist nadelig is voor de gezondheid van astronauten en kosmonauten, maar de mutatie van deze bacteriën kan ook een positief effect hebben op de gezondheid van ruimtevaarders. In september 2006 stuurden wetenschappers de bacterie Salmonella typhimurium, afgekort Salmonella, mee met Space Shuttle Atlantis en de zeven astronauten. Astrobiologisten waren al langere tijd ongerust over bacteriën die de ruimte betraden.

De Space Shuttle Atlantis keerde terug na bijna twee weken. Gedurende die tijd veranderden er maarliefst 167 genen in de bacteriën. Een team wetenschappers concludeerde dat deze ruimte-gemuteerde insecten ruim drie keer zo dodelijk als een muis waren geworden. Mensen zullen hier niet veel hinder van ondervinden, maar kleinere organismen kunnen er wel degelijk last van krijgen. Dat zou slecht nieuws kunnen zijn, indien de resultaten ook zouden gelden voor astronauten en kosmonauten, die sinds de eerste missie richting de ruimte verschillende experimenten uitvoerden met de effecten van gewichtloosheid op het menselijk lichaam. Wetenschappers zijn het erover eens dat het immuunsysteem van ruimtevaarders lichtelijk wordt aangetast tijdens het verblijf in de ruimte.

Maar niet alles is slecht aan dit verhaal. Omdat de bacteriën muturen worden er ook meer eiwitten en proteïnen aangemaakt, waardoor het menselijk lichaam beter gaat presteren. Microbiologist Robert McLean uit de Verenigde Staten verklaarde dat we nog lang niet genoeg weten op de invloed van bacteriën op ruimtevaarders. “Dit soort zaken kunnen essentieel zijn voor bemande ruimtemissies die veel langer zullen duren dan twaalf dagen.”