VLT ziet stofschijven rond stervende sterren

Europese astronomen hebben met de Interferometer van de Very Large Telescope (VLT) in Chili stofschijven ontdekt rond oude, stervende sterren. De vondst geeft inzicht in de manier waarop planetaire nevels ontstaan rond sterren die bijna aan het einde van hun leven zijn.

Het gaat om de ster V390 Velorum, die 5000 maal zo helder als de zon is, op een afstand van 2600 lichtjaar van de aarde. Deze ster staat op het punt een ‘ kosmische vlinder’ te worden. Hoe zo’n planetaire nevel, die vaak naar alle kanten uitwaaiert, precies wordt gevormd, is niet helemaal duidelijk, maar vermoed wordt dat stofschijven hierbij een rol spelen.

Ook in het hart van de Miernevel is een vrijwel platte stofschijf ontdekt, maar die schijf is vermoedelijk te ‘dun’ om de bijzondere vorm van deze planetaire nevel te verklaren.

In beide onderzoeken is het MIDI-instrument op de VLT gebruikt. Daarbij wordt het licht van twee 8,2 meter telescopen gecombineerd waardoor haarscherpe beelden worden verkregen.

De onderzoeksresultaten zijn vermeld in Letters in het wetenschappelijke tijdschrift Astronomy and Astrophysics. De Amsterdamse astronoom en Nijmeegse bijzonder hoogleraar Carsten Dominik is bij dit ESO-onderzoek betrokken.