Prachtige nieuwe opname van de aarde

Niet alleen de vele onbekende werelden in het heelal zijn prachtig, maar ook de aarde zelf. Op een nieuwe foto, die op 29 september jongstleden genomen werd door de Selenological and Engineering Explorer van de Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) staat onze planeet in het ‘eerste kwartier’. Eigenlijk is de foto geen echte foto, het is namelijk één van de vele frames uit een filmpje dat werd opgenomen van onze blauwe planeet. Het is lang geleden dat er zo’n gedetailleerde opname van de aarde werd gemaakt. De afstand tussen de ruimtesonde Selene, die op 14 september 2007 werd gelanceerd, en de aarde bedroeg toen zo’n 110.000 kilometer.

Tijdens deze missie gaat Selene (Selenological and Engineering Explorer) uitvogelen waar en op welke manier onze natuurlijke satelliet is gevormd. De meest voor de hand liggende theorie is dat er een object te grootte van Mars op de aarde is ingeslagen en dat daarna een gedeelte van onze planeet de maan heeft gevormd, maar er zijn ook andere mogelijkheden. Ook hopen wetenschappers met behulp van deze missie erachter te komen wat voor invloed onze natuurlijke satelliet heeft en had op de evolutie van het leven op aarde.

Selene zal onder andere mineralen op onze naaste buur bestuderen, de structuur van de bodem van de maan in kaart brengen samen met de geografie, de zwaartekracht en een groot magnetisch veld. Daarnaast worden het elektromagnetisch veld en elektrisch geladen deeltjes, die voornamelijk bestaan uit plasma, bestudeerd door de hoofdsonde bij de maan. Op deze manier willen wetenschappers te weten komen hoe de maan precies is ontstaan en waar precies.

De missie bestaat uit één hoofdsonde en twee kleine satellieten, bekend onder de namen Relay en VRAD. Selene, de hoofdsonde, gaat zich in een baan van honderd kilometer boven het oppervlak van onze naaste buur plaatsen, nadat de Relay satelliet in een elliptische baan op 2400 kilometer hoogte van het oppervlak is gebracht. Relays taak is om de communicatie tussen de Japanse ruimtevaartorganisatie JAXA en Selene te verzorgen. VRAD zal onderzoek doen naar het gravitatieveld van onze satelliet.

Naast het achterhalen van het precieze ontstaan van de maan gaat de missie waarschijnlijk ook heel belangrijk worden voor toekomstige bemande ruimtemissies naar onze naaste buur. Een half uur na middernacht op 16 augustus aanstaande wordt de missie gelanceerd vanuit Japan op het Yoshinobu Launch Complex, gelegen bij het Tanegashima Space Center in het oost Aziatische land.