Orionnevel staat dichterbij dan gedacht

De o zo beroemde Orionnevel (M42) staat veel dichterbij de aarde dan aanvankelijk werd verondersteld. Uit een recentelijk uitgevoerd onderzoek blijkt dat de broedplaats voor nieuwe sterren niet op een afstand van 1565 lichtjaren maar op een afstand van 1270 lichtjaren van onze planeet staat. Ook hebben astronomen aangetoond dat alle sterren in de bekende nevel twee keer zo oud zijn als werd gedacht. De nieuwe metingen werden gedaan met de Very Long Baseline Array (VLBA) van de Amerikaanse National Science Foundation en kunnen essentieel zijn voor de nog komende onderzoeken naar objecten in het heelal.

Astronomen maten de afstand tot de ster GMR A, één van de vele sterren in de Orionnevel, terwijl er een geringe verandering in de schijnbare positie van de ster leek op te treden toen onze planeet zich vanaf de ster gezien precies achter en voor de zon bevond. Er zat dus een periode van ongeveer zes maanden tussen beide metingen, waardoor het team de verandering in de positie van GMR A kon meten en daaruit de afstand tussen de aarde en deze ster kon afleiden. De verandering in de schijnbare positie van een object wordt ook wel het ‘parallaxverschijnsel’ genoemd. Volgens één van de onderzoekers is deze manier van meten vier keer zo precies als de manier waarop vroeger de afstand tot een hemellichaam werd berekend.

Omdat de sterren in de nevel zich dichterbij de aarde bevinden, zijn ze minder helder dan eerder werd verondersteld en dat betekent dat ze dus ouder zijn dan we dachten. Enkele sterren in de Orionnevel waren eerder volgens astronomen namelijk één miljoen jaar oud, maar uit de nieuwe metingen blijkt dat hun leeftijd in de buurt van de twee miljoen jaar ligt. Wie weet liggen er wel meerdere objecten in het heelal dichterbij de aarde dan we aanvankelijk dachten?

De Orionnevel is de bekendste nevel aan de noordelijke en zuidelijke sterrenhemel en is ook wel bekend als M42 of NGC 1976. De 5 tot 6 lichtjaar brede nevel is een broedplaats voor nieuwe sterren, wat ook wel een HII-gebied wordt genoemd. Elke dag worden er nieuwe protosterren geboren, die kunnen uitgroeien tot een ster zoals onze zon. De Orionnevel is onder amateur-astronomen een geliefd object en is tijdens een heldere nacht in de winter al te zien met het blote oog als een diffuse vlek in het zuidoosten.