Grootste radiotelescoop start met zoektocht

De eerste radiotelescoop die speciaal ontwikkeld is voor de zoektocht naar buitenaardse beschavingen in het universum is vanaf vandaag in gebruik genomen. Een klein deel van de Allen Telescope Array, die is gebouwd in de Amerikaanse staat Californië, is afgelopen nacht in werking gesteld om te zoeken naar buitenaardse radiosignalen met behulp van 42 radioantennes. Wanneer het project afgerond wordt bevat het terrein in totaal 350 radioantennes, die ieder een doorsnede van ongeveer zes meter hebben. Naar dit moment hebben wetenschappers een lange tijd uitgekeken, omdat er tot nu toe alleen gewerkt werd met radiotelescopen met verouderde instrumenten.

De Allen Telescope Array, vernoemd naar de medeoprichter van Microsoft Paul Allen, is in staat om 24 uur per dag, zeven dagen per week en 365 dagen per jaar het heelal in de gaten te houden en de meest zwakke buitenaardse radiosignalen te ontvangen. De ATA zal zoeken naar kunstmatige radiosignalen in de frequenties van 1 tot 10 gigahertz. Deze frequenties bevatten grotendeels geen data van hemellichamen die radiosignalen uitzenden, zoals rondtollende pulsars of zwarte gaten. De radioantennes zijn in staat om in één keer een deel van de hemel af te scannen dat evenveel ruimte in beslag neemt als vijf Volle manen.

In totaal heeft het project zo’n 50 miljoen dollar gekost. Paul Allen, waar het instrument naar vernoemd is, schonk bijna 14 miljoen dollar aan het project en ook de Allen Foundation stak veel geld in de ATA met 11,5 miljoen dollar. Naar schatting zullen er over drie jaar 350 radioantennes gebruiksklaar zijn, die duizend keer zoveel data kunnen verzamelen als in de afgelopen 45 jaar werd gedaan. De Allen Telescope Array is een project dat tot stand is gekomen door de samenwerking van het SETI-instituut (Search for Extra-Terrestrial Intelligence) en de Universiteit van Californië in Berkeley, Verenigde Staten.