Scherpste beelden van Pluto sinds dertig jaar

Gisteren hebben astronomen nieuwe beelden van Pluto vrijgegeven die de scherpste ooit zijn. Pluto, die dertig jaar een planeet was, degradeerde vorig jaar tot dwergplaneet door een beslissing van de Internationale Astronomische Unie. Pluto bevindt zich zo ver van de aarde dat er nog maar weinig duidelijke foto’s van de dwergplaneet zijn gemaakt.

De nieuwe beelden zijn twintig keer scherper dan die van dertig jaar geleden toen Pluto’s maan Charon werd ontdekt. De nieuwe beelden moeten astronomen een beter inzicht geven hoe groot de manen van Pluto zijn, Nix, Hydra en Charon.

“Verschillende gunstige omstandigheden kwamen gelijktijdig voor om deze spectaculaire beelden van Pluto en zijn manenstelsel op te leveren”, aldus astronoom David Tholen, die de observaties verrichtte tijdens een vroege septemberavond met een van de Mauna Kea’s Keck tweelingstelescopen.

Tholen nam die nacht 16 foto’svan het systeem en maakte van deze beelden één foto. Dat resulteerde in een duidelijk beeld van Nix en Hydra, twee kleine satellieten die in 2005 met de ruimtelescoop Hubble werden ontdekt. Bovendien bevond Pluto zich die nacht in oppositie, waardoor de ex-planeet op zijn helderst was.

“Hopelijk krijgen we nog meer beelden van Pluto van dezelfde kwaliteit, zodat we Nix en Hydra meerdere keren kunnen volgen”, aldus Tholen. Astronomen hebben geschat dat Nix en Hydra minder dan 100 kilometer in diameter zijn, terwijl Charon een diameter heeft van 1212 kilometer en Pluto een diameter van 2300 kilometer.