Raadsel van Iapetus mogelijk opgelost

De kleurverschillen op de Saturnusmaan Iapetus zijn ontstaan door verplaatsing van water op de maan. Dit is de conclusie nadat de Cassini-sonde nieuwe informatie heeft verkregen van Iapetus. Al jaren werd er afgevraagd hoe Iapetus aan twee duidelijke kleursverschillen kwam. Volgens de nieuwe gegevens draait Iapetus niet om zijn eigen as en heeft altijd met dezelfde kant naar voren gestaan. Deze voorkant is heel donker van kleur en de achterkant licht van kleur, zonder dat er een kleurovergang te zien is.

De eerste gegevens die geanalyseerd zijn leverden op dat er water verdampt aan de voorkant van de maan en als ijs neer komt op de achterkant. De donkere kant absorbeert meer zonlicht en is warm genoeg voor dit proces. De temperatuur aan de donkere kant is ongeveer -146 graden Celcuis. Dit is een contstante kringloop die het zwarte deel steeds zwarter maakt en het witte witter. Momenteel vragen deskundigen zich af hoe het donkere deel is ontstaan. Dit kan door de maan zelf zijn ontstaan, maar de meeste wetenschappers denken dat de voorkant van de maan de meteorieten e.d. opvangt.

Iapetus wordt ook wel ‘walnoot’ genoemd doordat er in het midden van de maan een bergrug ligt. Deze is niet ontstaan door kraters. De vorm is te mooi om een ring geweest te zijn die op de maan is neergenomen en bovendien gaat de bergrug niet helemaal rond.