A-ring van Saturnus bestaat uit uiteengevallen maan

Uit observaties van de Amerikaanse ruimtesonde Cassini blijkt dat de buitenste ringen van Saturnus (A-ring) afkomstig zijn uit manen die uit elkaar zijn gevallen. Astronomen vermoedden al langere tijd dat de ring ontstaan is door de botsing van twee of meer hemellichamen.

Op foto’s van de Cassini hebben astronomen van de Universiteit van Colorado acht kleine manen gevonden, met een diameter tussen de 60 en 140 meter, die omgeven worden door brokstukken die afkomstig zijn van een maan met een diameter van ongeveer 20 kilometer. Deze maan is ongeveer dertig miljoen jaar geleden uiteengevallen na een botsing met een komeet of een asteroïde.

Door deze ontdekking van Cassini wordt de theorie versterkt die zegt dat de A-ringring om Saturnus ontstaan is door een maan die in botsing is gekomen met een ander hemellichaam. Een andere theorie zegt dat de ring op hetzelfde moment als Saturnus is ontstaan en dat het materiaal in de ring eigenlijk niet van de planeet is, maar wel samen in één baan is gebleven.