Vliegtuig op Mars inspireert Amerikaanse regering

Amerikaanse ingenieurs hebben al een langere tijd het idee om een vliegtuig uit te vouwen en deze te laten vliegen in de ijle atmosfeer van onze buurplaneet, de rode planeet Mars. Zij hebben nu een nieuwe potentiële klant voor het concept: de DARPA, ook wel de Pentagon’s Defense Advanced Research Projects Agency. DARPA begon eerder dit jaar aan een project dat moet leiden tot de ontwikkeling van een onbemand vliegtuig dat onder de meest extreme omstandigheden zogenaamde ‘hotspots’ en andere verschijnselen die natuurrampen kunnen veroorzaken moet gaan bestuderen. Volgens directeur Tony Tether van de organisatie wordt het plan binnenkort voorgesteld aan president George Bush.

De ingenieurs van NASA’s Ames Research Center in Californië en van het Langley Research Center in Virginia, die al lange tijd aan concepten voor ‘planetarische vliegtuigen’ werken, stelden hun ideeën begin dit jaar voor aan ambtenaren van de DARPA. Volgens hen kunnen er met behulp van deze vliegtuigen veel mensenlevens gespaard worden als er dreigt een natuurramp plaats te gaan vinden. Sinds de jaren zeventig hebben ingenieurs van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA en wetenschappers gedroomd over het vliegen van een onbemand vliegtuig over het oppervlak van Mars dat close-up foto’s maakt en metingen doet waartoe de ruimtesondes die op dit moment onze buurplaneet omcirkelen niet in staat zijn.

Dale Reed, een onderzoeker van NASA’s Dryden Flight Research Center in Californië die in 2005 overleed, kreeg in 1977 een onderscheiding voor zijn ingenieuze ontwerp van een opvouwbaar Marsvliegtuig, de Mini-Sniffer. In 1999 blies Dan Goldin van de ruimtevaartorganisatie het plan om een onbemand vliegtuig te ontwikkelen nieuw leven in, waardoor de ontwikkeling van een dergelijk vliegtuig in een stroomversnelling kwam te staan. Sindsdien zijn er al twee prototypes ontwikkeld door ingenieurs, maar geen één van deze vaartuigen heeft het luchtruim ooit betreden. De ingenieurs van de onderzoekscentra Ames en Langley hebben daarna de vliegtuigen uitgevoerig getest in windtunnels en op grote hoogte in de atmosfeer en het lijkt erop dat de droom van een vliegtuig op Mars werkelijkheid gaat worden. Daar zijn de ingenieurs in ieder geval van overtuigd.

De Amerikaanse luchtmacht heeft enthousiast gereageerd op het voorstel en indien de Amerikaanse regering de ontwikkeling van een opvouwbaar vliegtuig door laat gaan kunnen verschillende satellieten die onderzoek doen naar natuurverschijnselen plaats gaan maken voor deze nieuwe vaartuigen, zo voorspelt één van de ingenieurs die deelneemt aan het project.


Artistieke impressie van een vliegtuig op Mars op een hoogte van 1524 tot 3048 meter.