‘Neefje’ van ons zonnestelsel ontdekt

Astronomen kondigden vandaag aan dat ze een ster met een kroost van planeten hebben gevonden die veel overeenkomsten tonen met de hemellichamen in ons eigen zonnestelsel. De planeten zijn gevonden bij de zonachtige ster 55 Cancri, waar tot nu toe maarliefst vijf planeten bij werden ontdekt – een record. Vier planeten die deel uitmaken van het stelsel werden eerder ontdekt, maar nu kan er nog één toegevoegd worden aan deze lijst. 55 Cancri bevindt zich op ‘slechts’ 41 lichtjaar van de aarde in de richting van het sterrenbeeld Kreeft. Het stelsel bevat een groep van vier planeten die zich dicht bij hun moederster bevinden en één planeet die in de buitenste regionen te vinden is.

We weten nu dat onze zon en zijn familie van planeten niet uniek zijn in het universum, zei studielid Geoffrey Marcy van de Universiteit van Californië op een persconferentie tegenover journalisten. “Maar we hebben geen tweeling van ons zonnestelsel gevonden, omdat de vier planeten dicht bij de moederster groter zijn dan Neptunus.” De binnen- en buitenplaneten rond 55 Cancri worden gescheiden door een reusachtig gat waar de aarde in ons zonnestelsel zou zijn.

De onderzoekers berekenden dat de vijfde buitenplaneet binnen de bewoonbare zone van de ster ligt, waarbinnen vloeibaar water kan bestaan. Hoewel de planeet van gas is kan er vloeibaar water op de oppervlakte van een maan of op andere, nog onontdekte rotsachtige planeten in het zonnestelsel aanwezig zijn. Marcy zei dat hij verwacht dat er binnen vijf jaar een rotsachtige planeet die om 55 Cancri draait wordt ontdekt.

Michael Briley, een astronoom van de National Science Foundation, zei dat de ontdekkingen een grote stap zijn in de zoektocht naar planeten die veel weg hebben van de aarde. “Het is verassend te noemen dat we in een tijdsbestek van slechts twaalf jaar een zonnestelsel vinden waar meerdere planeten aanwezig zijn,” aldus Briley. De vijfde planeet bij 55 Cancri werd ontdekt door de telescopen van het Lick Observatory en het Keck Observatory. De resultaten van het complete onderzoek worden binnenkort gepubliceerd.