Mars Express maakt 5000ste omloop om Mars

Op 25 december 2003 kwam Europa’s eerste Marssonde aan bij de planeet Mars. Bijna vier jaar later blijft Mars Express boeken herschrijven als de Mars Express weer zijn gegevens terugstuurt naar de aarde. Vandaag, 23 november, heeft de Mars Express zijn 5000ste omloop om de Rode Planeet gemaakt.

Tijdens de missie heeft de Mars Express al vele geheimen van Mars opgelost. Enkele van de meest visueel verbluffende resultaten die zijn teruggestuurd door de High Resolution Stereo Camera (HRCS) blijven adembenemend. Ook heeft de Mars Express 3D-kleurenfoto’s gemaakt van het Martiaanse oppervlak, met grote vulkanen, diepe valleien en kraters die ijs bevatten.

De Mars Express heeft niet alleen instrumenten aan boord die foto’s kunnen maken, maar ook instrumenten die verschillende aspecten van het milieu van Mars in kunnen meten. Een van de belangrijkste resultaten van de Visible and Infrared Mineralogical Mapping Spectrometer OMEGA, is de ontdekking van klei en mineralen die zijn gevormd vroeg in de geschiedenis van Mars toen water nog vloeibaar was. Op de polen heeft de Mars Express de samenstelling van het oppervlak en de hoeveelheid waterijs en kooldioxide gemeten.

Andere onderzoeken van de polen van Mars komen van de Mars Advanced Rader for Subsurface and Ionospheric Shounding, kortweg de MARSIS genoemd, die het voor het eerst ondergrondse geheimen van Mars heeft onthuld. De MARSIS heeft ontdekt dat de planeet op de Zuidpool genoeg ijs bevat voor een oceaan op Mars van 11 meter diep.

Een ander instrument van de Mars Express, de Planetary Fourier Spectrometer (PFS), heeft de meest complete kaart gemaakt van de chemische samenstelling van Mars’ atmosfeer.

Intussen heeft de Ultraviolet and Infrared Atmospheric Spectrometer, de SPICAM, een kaart gemaakt van het koolstofdioxide, de dichtheid en temperatuur van Mars’ atmosfeer. Ook is er poollicht rond de evenaar waargenomen en op de eerste ozonkaart ontdekte men de hoogste wolken ooit waargenomen op Mars.

De missie van de Mars Express is al verlengd tot tenminste 2009.