Hubble fotografeert ‘kerstkrans’ in het heelal

Een nieuwe foto van NASA’s Hubble Space Telescope van het spiraalvormige sterrenstelsel M74 herinnert men aan de feestelijke verlichting in de winter tijdens kerstmis. De afbeelding, die een compositie is van twee foto’s die respectievelijk in 2003 en 2005 werden genomen door de ruimtetelescoop, toont heldere gebieden aan de rand van het spiraalstelsel die vol zitten met gloeiend gas, wat betekent dat het object rijk is aan stervorming. Beelden van het sterrenstelsel die werden verzameld door het Gemini Observatory en de Canada-France-Hawaii Telescope werden ook verwerkt in de compositie.

M74, ook wel bekend als NGC 628, is een goed voorbeeld van een relatief groot spiraalstelsel dat door ons vanaf aarde van boven gezien kan worden. Zijn perfect symmetrische spiraalarmen lijken precies uit de kern van het stelsel afkomstig te zijn en bezitten vele clusters van jonge, blauwe sterren en rozegekleurde gebieden van geïoniseerde waterstof (waterstofatomen die hun elektronen hebben verloren). Deze gebieden stoten vooral licht uit op de ultraviolette golflengten.

M74 bevindt zich op ruwweg 32 miljoen lichtjaar van de aarde in de richting van het sterrenbeeld Vissen (Pisces). Het is één van de grootste leden van een kleine groep van zo’n zes sterrenstelsels, die allen deel uitmaken van de de ‘M74 Group’. Het spiraalstelsel bezit zo’n honderd miljard sterren, wat betekent dat het stelsel kleiner is dan onze eigen Melkweg.

Het spiraalstelsel werd voor het eerst waargenomen door de Franse astronoom Pierre Méchain in 1780. Enkele weken later voegde Charles Messier het object toe aan zijn nog steeds bekende en vaak gebruikte Messier-catalogus.

Klik op de afbeelding voor een grotere versie.