Ruimtesonde ziet bliksem op tweelingplaneet Venus

De Europese ruimtesonde Venus Express heeft voor de eerste keer kunnen bevestigen dat de atmosfeer van onze buurplaneet Venus zijn eigen bliksem genereert. De ontdekking is een deel van de resultaten die de missie tot nu toe heeft opgeleverd en verscheen vandaag in een speciale sectie van de laatste uitgave van het wetenschappelijke tijdschrift Nature. Onze buurplaneet is een helse plaats van hoge temperaturen en een verpletterende luchtdruk.

Naast de aanwezigheid van hoge luchtdruk en hoge temperaturen kunnen we nu bevestigen dat er bliksem aanwezig is op onze buurplaneet Venus – mogelijk met meer activiteit dan de bliksem op onze eigen planeet, verklaarde Christopher Russell, een wetenschapper van de ruimtevaartorganisatie NASA aan de Universiteit van Californië in Los Angeles, Verenigde Staten. “Venus is niet echt een goede plek om naar op vakantie te gaan, dat is zeker.”

De ontdekking plaats Venus in een elite groep in ons zonnestelsel. Wetenschappers weten op dit moment dat slechts drie andere hemellichamen in het hele universum bliksem genereren – de aarde, Jupiter en Saturnus. De aanwezigheid van bliksem op Venus – wat ook geldt voor de aanwezigheid van bliksem op een andere planeet – is een belangrijke ontdekking, omdat elektrische ladingen de bouw van de chemie van een atmosfeer bepalen door moleculen in verschillende delen te breken, die vervolgens op de meest onverwachte momenten met andere fragmenten kunnen fuseren.

De bliksem op Venus is uniek in vergelijking met de bliksem op de aarde, Jupiter en Saturnus, omdat het de enige bliksem is die niet gerelateerd is aan wolken die bestaan uit water. In plaats daarvan wordt de bliksem op onze buurplaneet veroorzaakt door wolken van zwavelzuur. Missies die in de toekomst plaats moeten gaan vinden zullen ongetwijfeld meer informatie kunnen verschaffen over dit fenomeen.

Nu de Venus Express zijn hoofdmissie heeft voltooid zal de ruimtesonde de tweelingplaneet nog voor twee Venusiaanse dagen bestuderen. Eén dag op Venus neemt maarliefst 117 aardse dagen in beslag. De sonde zal in die periode onder meer op zoek gaan naar de veelbetekenende infrarode straling, die vermoedelijk afkomstig is van lavastromen op het oppervlak van Venus. In 2010, wanneer de Japanse Venus Climate Orbiter arriveert bij de tweede planeet van ons zonnestelsel, zullen wetenschappers pas de resultaten van de Venus Express en zijn ‘broertje’ kunnen vergelijken.