Warmteplekken Saturnus raadsel voor wetenschappers

Op allebei de polen van Saturnus wervelen bijzondere warmteplekken die zelfs in de winter doorrazen. De warmteplekken bevinden zich in de gasachtige atmosfeer van de planeet aan beide polen. De polen zijn aanzienlijk warmer dan de omringende lucht, ongeveer even warm als de temperatuur aan de evenaar.

De warmteplek aan de zuidelijke pool werd vastgelegd door het Keck observatorium voorafgaand aan de fly-by van de Cassini. De noordelijke pool van Saturnus is vanaf de aarde niet zichtbaar en kan alleen met de Cassini worden geobserveerd.

Wetenschappers dachten dat de zonnestraling voor de warmteplekken op de Zuidpool van Saturnus zorgden, maar omdat er een gelijkwaardige warmteplek op de Noordpool is, die al jaren in het donker ligt, bewijst dat dit niet door de zonnestralen worden veroorzaakt. In plaats daarvan kunnen dynamische processen in Saturnus’ atmosfeer voor de warmteplekken zorgen. Dit onderzoek is in het wetenschappelijke tijdschrift Science vanaf 4 januari te lezen.

Lucht die naar de polen toe wordt gezogen zorgen voor de warmteplekken, terwijl de stijgende lucht in de atmosfeer kouder wordt. Hierdoor kan dit koude lucht wegnemen rondom de warmteplekken. Deze luchtbewegingen zouden ook verantwoordelijk kunnen zijn voor de orkaanachtige storm op de Zuidpool van Saturnus in 2006.