Rode dwergen hebben kleine bewoonbare gebieden

Als de ruimtetelescopen groter en gevoeliger worden, kan de zoektocht naar bewoonbare planeten makkelijker verlopen als astronomen weten waar ze moeten kijken. Een team van onderzoekers werkt momenteel aan een soort database van nabijgelegen sterren en berekenen de leefbare zone rond de sterren. Als het onderzoek begint kunnen astronomen direct gaan zoeken in deze regio’s.

Het Research Consortium on Nearby Stars (RECONS) is een organisatie die met kleine telescopen zoekt naar bewoonbare gebieden rond nabijgelegen sterren. Het team gebruikt helderheidsmetingen van diverse sterren bij optische en infrarode golflentes, waarmee ze de afstand van bewoonbare gebieden rond deze sterren kunnen berekenen.

Na het verzamelen van een grote lijst van mogelijke kandidaat-sterren kunnen de onderzoekers de sterren sorteren op bijvoorbeeld grootte en temperatuur en waar leven mogelijk is. “Zodra we acceptabele temperaturen en groottes weten van nabijgelegen sterren, kunnen we bepalen hoe warm planeten zijn op verschillende afstanden van deze sterren”, aldus Justin Cantrell, een doctorale kandidaat in astronomie op de Georgia State University. “We bepalen daarna de oppervlaktetemperatuur van een planeet waarop vloeibaar water mogelijk is.”

De onderzoekers hebben naar bewoonbare gebieden gezocht rond rode dwergsterren, sterren die vijftig tot negentig procent kleiner dan de zon en veel koeler zijn. Ongeveer zeventig procent van alle sterren in onze Melkweg zijn dwergsterren, maar zijn moeilijker te onderzoeken omdat ze weinig licht uitstralen.