‘Diertjes kunnen ontstaan op maan Europa’

Europa is volgens velen de grootste kandidaat voor het huisvesten van leven. Het bestaan van een globale oceaan van vloeibaar water en een samenstelling die doet vermoeden dat de maan van Jupiter biogenetische elementen bezit, maakt het mogelijk dat er op de ijsmaan kleine levensvormen kunnen ontstaan. Alleen de afwezigheid van energie voor biologische processen op Europa zou de vorming van leven kunnen blokkeren, maar een nieuwe studie suggereert dat de benodigheden voor het ontstaan van die energie wel degelijk gevormd zouden zijn op de maan.

Kevin Hand, Robert Carlson en Christopher Chyba, drie wetenschappers van de universiteiten van Stanford en Princeton en NASA’s Jet Propulsion Laboratory in de Verenigde Staten, hebben de afgelopen tijd onderzoek gedaan naar de productie en beschikbaarheid van oxidanten en koolstofbevattende reductanten op Europa, om zo meer te weten te komen over de kans op de aanwezigheid van leven in diens oceaan. “We analyseerden verschillende chemische bronnen en kwamen tot de conclusie dat het radiolytische oppervlak van Europa alleen kan bestaan in een geoxydeerde oceaan, waarin elke halve gigajaar oxidanten van het oppervlak worden vrijkomen,” aldus Carlson. “Die oxidanten zijn zuurstof, waterstofperoxide, koolstofdioxide, sulfurdioxide en kaliumsulfaat.”

Als de periodes waarin deze elementen geproduceerd worden gelijk zijn aan de leeftijd van Europa’s oppervlak – welke een leeftijd heeft van dertig tot zeventig miljoen jaar – kunnen er concentraties van zuurstof verspreid worden in de oceaan van de maan die te vergelijken zijn met de zuurstofconcentraties de wateren op aarde. Wanneer dat inderdaad het geval is, bestaat er de kans dat er macrofauna aanwezig is op de ijsmaan van Jupiter, wat wil zeggen dat er mogelijk organismen leven op de bodem van Europa’s oceaan, welke lijken op de diertjes die te vinden zijn op de bodem van zeeën op aarde. Of die diertjes echt ontstaan zijn op de maan zullen we pas over enkele tientallen jaren weten, wanneer Amerika, Europa en mogelijk ook Rusland naar alle waarschijnlijkheid een ruimtesonde met een onderzeeër richting Europa hebben gelanceerd.

Meer informatie:
» Ook Rusland gaat naar leven zoeken op maan Europa
» Onderzeeër ‘Endurance’ gaat naar maan Europa
» ‘Europa moet NASA’s volgende doel zijn’
» Duikrobot van NASA oefent in grotten van Mexico