Door het heelal racende ster is afkomstig uit buurstelsel

Een jonge ster beweegt zich zo onzettend snel van de Melkweg af dat het voor astronomen lange tijd een raadsel was waar het vandaan kwam; als we uitgaan van zijn jonge leeftijd heeft het al te ver door het heelal gereist om afkomstig te zien uit ons melkwegstelsel. Echter hebben onderzoekers van het Carnegie Instituut voor Wetenschap in de Verenigde Staten door het analyseren van zijn snelheid, helderheid en samenstelling zijn herkomst nu wel kunnen bepalen: de Grote Magelhaense Wolk.

De ster, die de naam HE 0437-5439 heeft gekregen, werd in 2005 ontdekt en is één van de tien ultrasnelle sterren die tot nu toe werden gevonden in de buurt van ons melkwegstelsel. Het object heeft ongeveer dezelfde samenstelling als onze zon, wat suggereert dat het net zoals de rest van zijn klasse geboren werd in de Melkweg. Maar dat blijkt niet het geval te zijn nu de twee astronomen Alceste Bonanos en Mercedes López-Morales berekend hebben dat de ster er dan honderd miljoen jaar over gedaan zou moeten hebben om zijn huidige positie te bereiken. Dat is niet mogelijk, want de ster is nog maar 35 miljoen jaar oud. De babyster werd dus – in tegenstelling tot de negen andere sterren – niet weggeschoten door het supermassieve zwarte gat in het centrum van ons stelsel.

De samenstelling van HE 0437-5439 blijkt kenmerkend te zijn voor de sterren in de Grote Magelhaense Wolk. Vermoedelijk maakte het object in een ver verleden deel uit van een dubbelstersysteem, waarvan de twee massieve sterren uiteengerukt werden toen het tweetal een massief zwart gat passeerde. Dit zwarte gat, waarvan het bestaan nog niet is bewezen, zou ongeveer duizend keer zo zwaar zijn als de zon en de racende ster als het ware ‘weggeslingerd’ hebben richting de interstellaire ruimte. Dat gebeurde met een snelheid van ruim 2,6 miljoen kilometer per uur.