Verafgelegen stofschijf kan aardachtige planeten bevatten

Een team van Japanse astronomen heeft een protoplanetaire schijf van gas en stof ontdekt rondom de jonge ster FN Tau. De kleine ster bevindt zich in een stervormingsgebied in de buurt van het sterrenbeeld Stier (Taurus) op een afstand van 460 lichtjaar van de aarde en heeft een leeftijd van slechts honderdduizend jaar. Het object weegt daarnaast maarliefst tien keer zo weinig als de zon, zo blijkt uit observaties die vorig jaar werden gedaan met de Subaru Telescope.

Uit het onderzoek naar FN Tau bleek dat de ster een dikke, compacte en bijna circulaire stofschijf heeft, wat betekent dat astronomen de schijf net niet van bovenaf konden bekijken. De protoplanetaire schijf bevat geen afwijkingen of asymmetrieën, zoals ringen, spiralen of armen, en is in vergelijking met andere stofschijven vrij licht: zijn massa is gelijk aan zes procent van de massa van diens centrale ster. De huidige bevinding is dus dat dit een combinatie is van de meest lichte protoplanetaire schijf rondom één van de minst massieve sterren. Zijn diameter is overigens ongeveer 520 keer zo groot als de afstand tussen de zon en de aarde.

De vraag is nu natuurlijk wat voor soort planeten gevormd kunnen worden rondom FN Tau. Omdat het een kleinere ster omringt is het waarschijnlijk dat er inmiddels aardachtige planeten in de protoplanetaire schijf zijn geboren. Het is namelijk bijna onmogelijk dat er grote gasplaneten in de stofschijf gevormd kunnen worden volgens de huidige modellen. De kans is bovendien groot dat er kleine rotsplaneten ontstaan zijn die op minder dan 30 AU van hun moederster liggen, zo blijkt uit de algemene planeetvormingstheorie van dit moment.


Zullen er ook ooit in dit planetenstelsel levensvormen kunnen ontstaan?