Bezorgdheid over vernietiging spionagesatelliet VS [update]

Deskundigen zeggen dat geplande vernietiging van een oncontroleerbare spionagesatelliet van de Verenigde Staten ervoor kan zorgen dat het internationale ruimtestation ISS gevaar zal lopen. Bij een dergelijke verwoesting ontstaan namelijk honderdduizenden losse fragmenten, waarvan een deel het complex na enkele weken kan raket. Daarnaast wordt er meer schade gevormd dan bij het gedeeltelijk verbranden van het ruimtevaartuig in de dampkring, zo luidt de conclusie van experts.

De Amerikaanse regering heeft de aanwezigheid van de giftige brandstof hydrazine aangewezen als de reden voor het vernietigen van het ruimtevaartuig met een raket, nog voordat het de dampkring zal raken en gedeeltelijk zal verbranden. Maar het besluit baart David Wright, co-directeur van het globale veiligheidsprogramma van de universiteit van Cambridge, nogal zorgen. “Dit lijkt me een slecht idee,” zei Wright vanmiddag. “Deze satelliet is ruim tweëeneenhalf keer zo zwaar als de Chinese weersatelliet die vorig jaar vernietigd werd, dus het is te verwachten dat er veel meer brokstukken zullen ontstaan.”

De verwoesting van een Chinese satelliet, die in januari 2007 plaatsvond, voltrok zich op een hoogte van zo’n 850 kilometer boven het aardoppervlak, waar de atmosfeer dun is en objecten weinig luchtweerstand ervaren. Het afval dat vrijkwam bij deze ontploffing zal daarom tientallen jaren of zelfs enkele eeuwen in een baan om de aarde blijven draaien. De US 193 zal daarintegen op een hoogte van iets minder dan 240 kilometer tot ontploffing gebracht worden.

Ondanks het feit dat de brokstukken van de satelliet dankzij de relatief dikke atmosfeer voor het grootste deel zullen verbranden, bestaat de kans volgens Wright dat een deel van het afval de baan van het ISS kan bereiken. Het ruimtestation draait op een hoogte van 340 kilometer om de aarde. Donald Kessler, een gepensioneerde bestuurder van NASA’s Orbiter Debris Office van het Johnson Space Center, is ook bezorgd over het vrijkomen van afval. “Ze kunnen dit ook op een andere manier oplossen.”

Update:
De spionagesatelliet duikt rond 6 maart de atmosfeer weer in als het ruimtevaartuig niet wordt vernietigd. Dit heeft een Amerikaanse ambassadeur bij de Ontwapeningsconferentie in Genève gezegd. “Indien de interceptie mislukt, zal de satelliet op 6 maart of daaromtrent ongecontroleerd in de aardse atmosfeer terugkeren,” zei Christina Rocca. Ze kon er niet aan toevoegen waar dat precies zou gebeuren. Dit kan overal tussen 58,5 graden noorder- en 58,5 graden zuiderbreedte.

Rocca zei dat de VS in ieder geval regeringen wil bijstaan om de gevolgen van het inslaan van brokstukken op hun grondgebied te verlichten. Washington zou die brokstukken ook willen recupereren op gezag van een akkoord uit 1968 over de teruggave van objecten die de ruimte zijn ingestuurd. De ambassadrice beklemtoonde dat de interceptie deel uitmaakt van een programma voor een antisatellietwapen.