Amerikaanse marine haalt spionagesatelliet neer

De Amerikaanse marine heeft in de nacht van woensdag op donderdag met succes een spionagesatelliet neergehaald. Het leger verloor de controle over de sonde al kort na de lancering in december 2006. De USA 193 vormde volgens het Pentagon een gevaar als het op aarde zou storten omdat de kunstmaan was gevuld met giftige brandstof. Om 04.26 uur Nederlandse tijd vuurde het Amerikaanse marineschip USS Lake Erie een SM-3 raket af.

Op het moment van de inslag vloog de ruimtesonde voorbij met een snelheid van ruim 27.000 kilometer per uur. Er was slechts 10 seconden beschikbaar om de operatie met succes uit te voeren. Het projectiel trof de satelliet op een hoogte van circa 247 kilometer boven de Stille Oceaan. Volgens het Amerikaanse ministerie van Defensie zullen de eerste brokstukken van de 2300 kilo zware satelliet vrijwel meteen in de atmosfeer neerdalen en verbranden. Binnen 48 uur zal vrijwel alles verdwenen zijn.

In de komende 24 uur moet duidelijk worden of de raket ook de brandstoftank gevuld met 450 kilo hydrazine heeft vernietigd. De kosten van de actie lopen naar schatting op tot 60 miljoen dollar (40,7 miljoen euro). Bevroren Zonder de ingreep zou de USA 193 begin maart naar de aarde terugkeren en vermoedelijk grotendeels in de atmosfeer verbranden. De brandstoftank, die is bevroren, zou dan waarschijnlijk intact blijven en op de aarde hebben kunnen vallen. Daarbij zouden potentieel dodelijke gassen hebben kunnen vrijkomen, verklaarde het Pentagon.

De operatie is niet onomstreden. China en Rusland uitten kritiek. Peking vroeg Washington donderdag om meer informatie, aldus de BBC. De Chinezen schakelden vorig jaar nog met een raket een weersatelliet uit waarmee de vrees voor een wapenwedloop in de ruimte groeide. De Verenigde Staten ontkennen dat de manoeuvre donderdag een reactie was op de Chinese test.

Moskou verdenkt de VS ervan dat de operatie een dekmantel was voor het uittesten van antisatelliettechnologie in het kader van het Amerikaanse raketdefensieprogramma. Volgens het Russische ministerie van Defensie zijn in het verleden al vaker satellieten met giftige brandstof neergestort op aarde zonder dat er ooit dit “soort buitengewone maatregelen” nodig waren.