Doorbraak in onderzoek naar water op Mars

De rivierdelta’s op Mars zijn in maximaal enkele tientallen jaren ontstaan. Dat concluderen vier aardwetenschappers van de Universiteit Utrecht. Tot nu toe waren er alleen schattingen over de minimale ontstaansduur van de rivierdelta’s, een kleine vier miljard jaar geleden. De onderzoekers stellen dat de rivierdelta’s tijdens een korte periode van warmte zijn ontstaan. Volgens de onderzoekers is het klimaat op Mars extreem koud geweest, met een korte periode met impulsen water.

De vier hebben in een zandbak de rivierdelta’s op Mars nagebouwd. In de bak van 6,5 bij dertien meter groeven ze kratervormige gaten. Daar lieten ze water doorheen stromen. Uit de reactie van het zand konden de onderzoekers opmaken hoe lang het ontstaan van een rivierdelta duurde. In het schaalmodel waren de delta’s in een halfuur gevormd.

Aangezien het onderzoek in de zandbak werd gedaan onder condities die vergelijkbaar zijn met die op Mars, konden de onderzoekers conclusies trekken over de ontstaansduur van de delta’s op de rode planeet. Maarten Kleinhans en George Postma, twee van de onderzoekers, denken dat de uitkomst van het onderzoek een ander beeld geeft over de geschiedenis van Mars.

“Mars was geen vochtige warme planeet zoals aarde. Het was een droge en koude planeet waar nauwelijks wat gebeurde.” Het onderzoek wordt donderdag in het wetenschappelijk tijdschrift Nature gepubliceerd.