‘Aardse levensvormen hebben Mars kunnen bereiken’

Wanneer een asteroïde of een komeet op onze planeet inslaat wordt er een ontelbaar aantal losse fragmenten van het aardoppervlak de ruimte ingestuurd. Een recent onderzoek suggereert dat micro-organismen in staat zijn om een dergelijke reis in een stuk steen te overleven en het oppervlak van een andere planeet in ons zonnestelsel kunnen bereiken of terug kunnen keren op aarde. Dat blijkt uit een grootschalige studie die uitgevoerd werd door onderzoekers van totaal acht verschillende instituten.

De onderzoekers hebben de afgelopen tijd geprobeerd om met behulp van experimenten een scenario, dat lithopanspermia wordt genoemd, proberen te simuleren, waarmee het reizen van micro-organismen naar de ene naar de andere planeet via meteorieten wordt bedoeld. Voordat dit lithopanspermia op gang gebracht kan worden en er materiaal de ruimte in wordt geschoten, is het uiteraard noodzakelijk dat er een object op een bepaald hemellichaam inslaat.

Om zo’n proces zo goed mogelijk in kaart te brengen, hebben de onderzoekers de lagen van drie verschillende biologische testsystemen op elkaar gelegd tussen twee schijven van graniet, met daartussen inclusief bacteriële endosporen, endolithische cyanobacteriën en epilitische korstmossen. Deze mossen zijn te vergelijken met het materiaal dat werd gevonden in op Antarctica gevonden meteorieten van Mars. Vervolgens werd de druk die ontstaat wanneer stenen van onze planeet de ruimte in worden geschoten gesimuleerd, waardoor er een goed beeld verkregen kon worden van de omstandigheden waarin de levensvormen moeten overleven.

Volgens de auteurs van de gisteren verschenen publicatie van het onderzoek kunnen we aannemen dat er in het verleden potentiële ‘lifters’ aanwezig waren in losgekomen stenen van het aardoppervlak. Zowel op onze planeet als op de rode planeet Mars hebben er in de afgelopen miljarden jaren verschillende grote inslagen plaatsgevonden, waarbij ongetwijfeld veel puin de ruimte is ingeslingerd. Eén van de onderzoekers voegt daar aan toe “dat de kans aanwezig is dat er van de aarde afkomstig levensvormen onze buurplaneet Mars hebben kunnen bereiken.” De vraag blijft natuurlijk of dat echt gebeurd is.


In de zomer van 1986 ontstond er ophef toen onderzoekers van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA dachten het fossiel van een wormachtig wezen op de van Mars afkomstige meteoriet ALH84001 te hebben gevonden. De ontdekking bleek (helaas) loos alarm te zijn.