Parasol van sulfaat-deeltjes moet de aarde laten afkoelen

Door miljarden kilo’s aan sulfaatdeeltjes in de atmosfeer te sproeien denken Amerikaanse wetenschappers de opwarming van de aarde een halt te kunnen toeroepen. Iets te ijverig sproeien kan echter tot een rampzalige kou leiden, waarschuwen critici. Dat meldt het wetenschapsblad Science. Deze parasol van sulfaat-deeltjes werkt in principe hetzelfde als bij een vulkaanuitbarsting. De deeltjes die daar vrijkomen hebben ook een verkoelend effect op de aarde.

De deeltjes moeten in de onderste laag van de atmosfeer worden gespoten. De sulfaatdeeltjes houden vervolgens zonnestralen tegen, waardoor de aarde afkoelt. Bekijk twee filmpjes waaruit het voordeel van sulfaat in de lucht blijkt. De methode wordt al enkele jaren bestudeerd, maar Amerikaanse wetenschappers denken nu de juiste verhoudingen te hebben gevonden om de jaarlijkse temperatuurstijging van de aarde (geschat op twee graden celsius) te compenseren.

In de theorie van Philip Rasch van het National Center for Atmospheric Research in Colorado wordt de aarde door de deeltjes 1 graad celsius koeler en valt er meer regen in de Stille Oceaan. Er kleeft echter een groot gevaar aan deze theorie. Slechts een klein teveel aan sulfaat-deeltjes kan al leiden tot extra ijsvorming op Antarctica, wat dan weer wereldwijde gevolgen kan hebben voor het klimaat, aldus kritische collega’s.

Ook lijkt de theorie iets mooier te zijn dan de praktijk. De wetenschappers hebben de gevolgen voor de aarde onderzocht als zij de gehele atmosfeer besproeien. Hoogstwaarschijnlijk zouden in de praktijk echter slechts gedeeltes van de atmosfeer worden gevuld met sulfaat-deeltjes. De gevolgen die dat oplevert, zijn nog niet eerder onderzocht, luidt de kritiek van Michael MacCracken van het Climate Institute in Washington. Hij ziet de methode dan ook niet snel in praktijk gebracht worden. Verder geven de onderzoekers in hun theorie niet aan hoe de deeltjes dan precies in de atmosfeer moeten worden geinjecteerd.