Nauwkeurigste leeftijd van het heelal is 13,73 miljard jaar

NASA’s Wilkinson Microwave Anisotopy sonde (WMAP) heeft de beste metingen verricht om de leeftijd van het heelal te bepalen. Volgens zeer nauwkeurige observaties van microgolfstraling dat is waargenomen vanuit het heelal kunnen wetenschappers de leeftijd van het universum schatten op 13,73 miljard jaar, met een foutmarge van 0,87%, dus plusminus 120 miljoen jaar.

De WMAP-sonde bevindt zich tussen de zon en aarde op het tweede Lagrangion punt, dat ongeveer 1,5 miljoen kilometer boven het oppervlakte van de aarde ligt aan de nachtzijde (dus altijd in de schaduw van de aarde). De WMAP scant het heelal constant af met een ultra gevoelige microgolfontvanger en kan hierdoor kleine variaties van de achtergrondtemperatuur van het heelal in kaart brengen. De sonde kan microgolfstraling in een golflente van 3,3 tot 13,6 mm (~ frequentie van 90-22 GHz) detecteren. Warme en koele gebieden van de ruimte worden daarom in kaart gebracht, inclusief de stralingspolariteit.