Tien nieuwe planeten gevonden

Een internationaal team van astronomen heeft tien nieuwe exoplaneten ontdekt, planeten welke in een baan draaien rond een andere ster dan onze zon. Zij maakten gebruik van een systeem van robotische camera’s die samen een grote hoeveelheid informatie konden verzamelen over deze andere werelden, waarvan er enkelen nogal eigenaardig te noemen zijn. Met behulp van het systeem, dat ook wel ‘SuperWASP’ wordt genoemd, hoopt men meer te weten te komen over hoe planeten gevormd worden.

Het project WASP staat voor ‘Wide Area Search for Planets’ en heeft in de afgelopen zes maanden de ontdekking van al tien nieuwe planeten opgeleverd. Dat gebeurde met behulp van een serie van automatische camera’s op de Canarische Eilanden en in Zuid-Afrika. Het systeem maakt gebruik van de overgang van planeten over het oppervlak van nabijgelegen sterren, welke te zien zijn als een planeet precies tussen zijn moederster en onze planeet in staat. Deze methode levert volgens astronomen meer informatie over over de vorming en de evolutie van dit soort objecten dan de techniek waarbij men gebruik maakt van de zwaartekracht van planeten.

Sinds de start van het project in 2004 hebben de camera’s van SuperWASP in totaal vijftien nieuwe exoplaneten ontdekt. Daarmee is het systeem nog veel succesvoller dan zowel grondtelescopen als ruimtetelescopen. De planeten die gevonden werden zijn twee tot acht keer zo groot als ‘onze’ Jupiter, de grootste planeet in ons zonnestelsel. Het meest exotische object van dit aantal was WASP-12b, welke in slechts een dag om diens moederster draait. De planeet heeft daarom ook een temperatuur die op kan lopen tot maarliefst 2300 graden Celsius.