Ruimtetelescoop traceert gas in heelal

Astronomen van het Nederlands ruimteonderzoeksinstituut SRON hebben een deel van de verborgen materie in het heelal gevonden. Het bestaan van de materie, een heet ijl gas dat verspreid door het heelal hangt als strengen van een kosmisch web, was al tien jaar een theorie. Met Duitse collega’s hebben de onderzoekers de ontdekking gepubliceerd in Astronomy and Astrophysics.

Met behulp van een voor röntgenstraling gevoelige ruimtetelescoop lukte het de verborgen materie daadwerkelijk te zien. Door de röntgensatelliet te richten op twee clusters die vanuit ons perspectief op een lijn staan, een idee van promovendus Norbert Werner, werd het gas zichtbaar.

“De verbinding tussen de clusters die we zien in de waarnemingen is zeer waarschijnlijk het heetste en dichtste deel van het ijle gas waaruit het kosmisch web is opgebouwd”, zegt Werner, die 13 mei promoveert aan de Universiteit Utrecht. “Daarmee hebben we waarschijnlijk de protonen en neutronen die we kwijt waren, gevonden en in principe de hoeveelheid materie in het heelal die we thuis kunnen brengen verdubbeld.”

Niettemin bestaat niet meer dan 5 procent van het heelal uit materie zoals wij dat kennen: protonen en neutronen die samen met elektronen atomen vormen waaruit sterren, planeten en het leven daarop zijn opgebouwd.