Jongste supernova in het melkwegstelsel gevonden

In het centrum van ons melkwegstelsel zijn restanten gevonden van de jongste supernova die tot nu toe is ontdekt. Dit heeft de ruimtevaartorganisatie NASA vanavond op een persconferentie bekendgemaakt. De restanten zijn gevonden op een afstand van ongeveer 28.000 lichtjaar van onze planeet. Men heeft deze supernova in de vorm van een ring al ontdekt in het begin van de jaren tachtig en de diameter van deze wolk gas is in de tussentijd ongeveer zestien procent vergroot.

Indien we aannemen dat de snelheid waarmee de restanten een toenemend volume aannemen constant is, moeten ze ongeveer honderdveertig jaar oud zijn. Hierdoor kunnen we stellen dat dit de jongste supernova in de Melkweg die ontdekt is. Zijn voorganger was een supernova die in 1680 plaatsvond. De supernova werd nog niet eerder waargenomen door astronomen, omdat het verscholen lag achter een gas en stof in het centrum van ons stelsel. De beste telescopen zouden nooit genoeg licht kunnen verzamelen om het te zien. Maar de restanten stralen ook radio- en röntgenstralen uit, die werden opgevangen door het Chandra X-ray Observatory.

In andere sterrenstelsels vinden ongeveer drie supernovae plaats per eeuw. Als dit ook het geval zou zijn in het onze, ‘missen’ we er ongeveer tien. Wetenschappers denken echter dat velen van dit aantal nooit ontdekt zullen worden. Ze vermoeden dat sommige sterren kunnen exploderen zonder enig spoor na te laten. Het zou op een of andere manier een lege ruimte creëren voor het explodeert en vervolgens zou de schokgolf van de uitbarsting zich verplaatsen met zo’n lage dichtheid dat de supernova onzichtbaar aan de hemel verschijnt. Daarom heerst er door deze ontdekking zo’n grote opwinding onder astronomen.