Enorme cycloon op Jupiter is krachtigste in het zonnestelsel

Met behulp van gegevens die verzameld zijn door de ruimtesonde New Horizons en twee telescopen op en rond onze planeet heeft een internationaal team van wetenschappers ontdekt dat één van de meest omvangrijke en nieuwe stormen in het zonnestelsel – de Kleine Rode Vlek op Jupiter – de hoogste windsnelheden heeft die ooit gezien werden op een planeet. Het is zelfs waarschijnlijk dat de anticycloon zijn bekende broer, de Grote Rode Vlek, binnen een afzienbare tijd zal overtreffen.

De cycloon is een storm waarvan de winden ten opzichte van de cycloon zelf in de tegenoverstelde richting draaien – in dit geval tegen de klok in. De Kleine Rode Vlek is bijna even groot als de aarde en even roodgekleurd als de omvangrijkere en bekendere Grote Rode Vlek. De dramatische evolutie van de vlek begon met de fusie van drie kleinere witte stormen, welke vanaf de jaren dertig in de gaten worden gehouden. Twee van dit aantal verenigden zich in 1998 en smolten twee jaar later met een andere Joviaanse storm samen. Het gefuseerde drietal bleef daarna tot 2005 onopvallend, maar daarna kleurde deze rood en namen talloze telescopen de cycloon onder de loep.

De onderzoekers maakten gebruik van gegevens die werden verzameld met de New Horizons, welke in februari van het afgelopen Jupiter passeerde, de rond de aarde draaiende Hubble Space Telescope en de Very Large Telescope in Chili. Het is de eerste keer dat men in staat was om gedetailleerde opnamen van de vlek te combineren met beelden die tot stand kwamen door telescopen in de ruimte en op het aardoppervlak, welke de storm in ultraviolet en infrarood licht bestudeerden. Verwacht wordt dat de Grote Rode Vlek over een niet al te lange tijd overtroffen zal worden door zijn kleinere soortgenoot, die met windsnelheden van meer dan 600 kilometer per uur op dit moment de krachtigste cycloon is in ons zonnestelsel.