Instrument Herschel bestand tegen lawaai raketmotor

Het ruimte-instrument HIFI, dat het Nederlands ruimteonderzoeksinstituut SRON heeft gebouwd voor de ESA-ruimtetelescoop Herschel, is goed bestand tegen het lawaai van de raketmotor van de Ariane-raket die hem de ruimte in moet brengen. Dat wees de akoestische test uit die Herschel afgelopen week onderging bij ESA’s onderzoekscentrum ESTEC in Noordwijk. “Het was een helse herrie, maar HIFI heeft het perfect overleefd,” zei Pieter Dieleman, leider van de test bij het instituut.

Het komt er deze maanden op aan voor HIFI, het Nederlands ruimte-instrument dat vanaf begin volgend jaar vanaf een punt op anderhalf miljoen kilometer van de aarde vanuit de ruimtetelescoop Herschel de verre uithoeken van het heelal af gaat speuren naar water en andere moleculen. Na het inbouwen van het instrument in het hart van de ruimtetelescoop volgt nu een reeks van zware tests die moeten uitwijzen of Herschel de lancering en de barre ruimteomstandigheden kan doorstaan. “Spannend voor ons was nog niet eens de sterkte van het geluid, maar veel meer de frequenties die de motor gaat produceren. Zitten daar frequenties bij waarop onderdelen van HIFI precies mee gaan trillen, dan hebben wij een probleem, want dan trilt de boel kapot,” aldus Dieleman.

De marteling duurt slechts een minuut, want de versnelling van de Arianeraket is zo groot dat hij na een minuut al een snelheid van 1000 kilometer per uur heeft en dus door de geluidsbarrière gaat. Vanaf dat moment bereiken de geluidsgolven de kostbare lading in de neuskegel niet meer. Het testteam maakt zich nu op voor de vibratietests, waarbij de hele satelliet flink door elkaar geschud wordt, om zo de schokken en laagfrequente trillingen die ontstaan tijdens de lancering te simuleren. Daarna gaat de ruimtetelescoop in de Large Space Simulator, een enorme tank waarin de omstandigheden in de ruimte nagebootst kunnen worden.