Kleinste planeet wordt nog kleiner

Mercurius, de kleinste planeet van ons zonnestelsel, krimpt. Dat blijkt uit beelden van de Amerikaanse ruimtesonde MESSENGER die boven het oppervlak van de planeet in januari langsscheerde. Onderzoekers van het Carnegie Instituut in Washington beschreven hun bevindingen in het wetenschappelijke tijdschrift Science.

Volgens hen komt de verkleining van de planeet doordat de kern afkoelt. Dit komt onder andere door haar relatief sterke magnetische veld. De kern die voornamelijk bestaat uit ijzer neemt maar liefst zestig procent van de totale massa uit. De planeet krimpt 35 procent sneller dan aanvankelijk gedacht werd. Sinds het ontstaan van Mercurius is ze al 1,5 kilometer kleiner geworden.

De beelden van de Messenger, die in januari Mercurius passeerde, waren de eersten sinds 1975. Na de missie werd al bekend dat op de planeet sprake is van vulkanische activiteit. Ook is men meer te weten gekomen over de atmosfeer van Mercurius. Zo waren er al Si-, Na-, H-ionen ontdekt.