Ruimteafval vanaf de aarde te zien

Een stuk ruimteschroot ter grootte van een vrieskist scheert de komende maanden als een heldere ster langs de hemel. Astronauten wierpen het ruim 600 kilo zware apparaat een jaar geleden uit het internationaal ruimtestation ISS en gaven het een duwtje richting aarde. Voordat de zogenoemde Early Ammonia Servicer (EAS) in de atmosfeer zal verbranden, is het nog een tijd vanaf de aarde met het blote oog te bewonderen.

Vooral de komende week is het apparaat vanuit Nederland goed te zien. Kort na 22.00 uur scheert de EAS over de westelijke horizon en raast dan in enkele minuten halfhoog over de nachtelijke hemel, net zo helder als de sterren van de Grote beer (Steelpan).

Het apparaat werd in 2001 geïnstalleerd en bevatte ammoniak voor het interne koelsysteem van het ISS. Nadat een vernieuwd koelsysteem in 2006 in gebruik was genomen, was het apparaat niet langer nodig. Het Amerikaanse ruimtevaartagentschap NASA wilde de tank met een space shuttle naar de aarde terugbrengen. Maar nu de ruimteveren in 2010 hun laatste reis zullen maken, is ruimte aan boord van de overgebleven shuttlevluchten schaars en besloot men vorig jaar het afval letterlijk weg te gooien. Mogelijk verbrandt de EAS niet helemaal in de dampkring en komen kleine brokstukken op aarde terecht.