Nevel in heelal vernoemd naar Heerlense schooljuf

Een onlangs door de 25-jarige Heerlense schooljuf Hanny van Arkel ontdekte astronomische nevel, wordt naar haar vernoemd. De reflectienevel staat sinds de ontdekkking in het astronomische wereldje in wetenschappelijke publicaties te boek als Hanny’s Voorwerp, liet de onderwijzeres woensdag weten na berichtgeving door Elsevier.

Van Arkel deed als amateurastronoom mee aan een project van Galaxy Zoo dat vrijwilligers uitnodigt sterrenstelsels te classificeren. “Bij toeval ontdekte ik daarbij ten zuiden van het sterrenstelsel IC 2497 een diepblauw onregelmatig gevormd vlekje. Dat bleek een 700 miljoen lichtjaar verwijderde, tot nog toe onbekende reflectienevel te zijn, een lichtecho die ooit door een naburig sterrenstelsel is opgelicht”, vertelde Van Arkel woensdag. De Hubble Space Telescoop gaat binnenkort Hanny’s Voorwerp bestuderen, heeft ze uit Baltimore vernomen.

“Eigenlijk is alles heel toevallig gegaan”, vertelde Van Arkel woensdag. “Ik houd van de rockgroep Queen. Gitarist Brian May van Queen is doctor in de astronomie. Zo raakte ik geïnteresseerd en gaf me op voor een cursus astronomie en voor een project van Galaxy Zoo.” Daar werd ze aan het werk gezet, en kreeg ze een klein stukje hemel voorgelegd dat ze moest classificeren. “Op een gegeven moment zag ik iets dat ik niet thuis kon brengen. Daarom vroeg ik aan iemand van Galaxy Zoo wat dat eigenlijk voor een puntje was en Galaxy Zoo ging dat onderzoeken. Vervolgens bleek die nevel nog nooit eerder gezien te zijn.”

Talloze wetenschappelijke publicaties en discussies over de nieuw ontdekte nevel volgden en daarin werd op onder meer weblogs en Engelstalige geschriften de nevel steevast Hanny’s Voorwerp genoemd. Hanny zegt uiterst vereerd te zijn. Maar half augustus staat ze weer gewoon voor de klas, relativeerde ze.