Nieuwe Ares V-raket van NASA te zwaar om te verplaatsen

De weg richting het lanceerplatform op het Kennedy Space Center in Florida kan verwoest worden als de ruimtevaartorganisatie NASA de nieuwe Ares V-raket daar in de toekomst over gaat verplaatsen. De zogeheten ‘kruipweg’ is een veertig jaar oud traject dat is ontworpen voor de vroegere Saturn V-raketten en wordt op dit moment gebruikt om de Space Shuttles over een afstand van 6,8 kilometer naar het lanceerplatform te brengen. Een volgeladen Ares V zou volgens berekeningen 33 procent zwaarder zijn dan de weg ooit heeft moeten houden.

Het verschil in gewicht tussen een Space Shuttle en een Ares V-raket, die in de toekomst gebruikt zal worden voor transport, is groot. Een volgeladen Space Shuttle, inclusief de externe brandstoftank en raketten, weegt zo’n 7,7 miljoen kilogram. De Ares V weegt daarintegen al 10,9 miljoen kilogram. De kruipweg bestaat uit twee twaalf meter brede delen, die gescheiden worden door een stuk gras van vijftien meter. De grond is opgebouwd uit twintig centimeter riviergrind, met daarbovenop een laag asfalt van negentig centimeter. Wanneer men besluit om de nieuwe raket over het traject te verplaatsen, bestaat de kans dat er scheuren in het wegdek komen. En dan is de ruimtevaartorganisatie nog veel verder van huis.

Het probleem is alleen dat er geen geld is om de route te ‘upgraden’. Volgens directeur Michael Griffin is er geen geld meer over dat besteedt kan worden aan het Kennedy Space Center. De kwestie lijkt nu ook een rol te gaan spelen in de strijd om het presidentschap tussen Barack Obama en John McCain, want beide kandidaten hebben beloofd dat NASA enkele miljarden dollars meer krijgt. Of de ruimtevaartorganisatie dat ook tot haar beschikking zal hebben moet nog blijken, maar de werkelijkheid is dat er twee nieuwe raketten ontwikkeld worden en één van dit tweetal niet verplaatst kan worden. Er moet dus gewacht worden totdat er een beter plan komt.