Generaties van sterren poseren voor familieportret

Ter ere van het 5-jarig bestaan van de Spitzer Space Telescope, heeft NASA gisteren een verbluffende foto onthuld van een aantal generaties sterren. Het infrarode beeld geeft het leven en dood weer, temidden van een rijke familiegeschiedenis. De indrukwekkende foto laat een kleurrijke kosmische wolk zien, simpelweg W5 genaamd.

De foto brengt nieuw bewijs aan het licht dat massieve sterren, middels hun stevige sterwinden en straling, in staat zijn nieuwe sterren voort te brengen. De meest massieve sterren in het universum worden gevormd door dikke wolken van gas en stof. De sterren zijn zo massief, varierend van 15 tot 60 keer de massa van onze zon, dat iets van hun materiaal wegglijd door de winden. De hete sterren schitteren met een intense straling. Na verloop van tijd blazen de wind en de straling het omliggende wolkmateriaal weg en kerven zo de gaten steeds verder uit. Aan de randen van de gaten worden vermoedelijk steeds meer en meer sterren geboren.

Het resultaat is een stralende ‘familieboom’ van sterren, met de oudste in het midden van het gat en de jongere sterren steeds meer van het midden af. Op de foto lijkt hiervoor bewijs te vinden. In W5 zijn de blauwe stippen de meest massieve sterren, in het midden van de twee holle gaten. De jongere sterren (roze en wit) zijn gelegen in de pilaren en aan de rand van een gat. Het is echter mogelijk dat de jongere sterren daar toevallig aan de rand van de gaten zitten en niet opgewekt waren door de massieve sterren.

W5 omspant een gebied wat ongeveer gelijk is aan vier volle manen is en is 6500 lichtjaren van ons verwijderd in het sterrenbeeld Cassiopeia. De rode kleur is verhit stof dat in de regionale gaten doordringen. Het groen wat we zien zijn dikke wolken, en in de witte gebieden bevinden zich de jongste sterren en worden nieuwe sterren geboren. De blauwe stippen zijn oudere sterren in de stervormende wolk.

Klik op de afbeelding voor een grotere versie.