Steins: ‘a diamond in the sky’

De flyby van Rosetta langs de planetoïde Steins is inmiddels bevestigd en is soepel verlopen. Op 6 september rond 13.00 uur zijn de eerste foto’s van Steins vrijgegeven door de ESA. De foto’s zijn gemaakt door Rosetta’s OSIRIS imaging system en de VIRTIS infrarode spectrometer. De kleine planetoïde heeft een diameter van 4,6 km en heeft een onregelmatige, diamantachtige vorm. Het behoort tot de zeldzame klasse E-type planetoïden welke nog niet eerder is geobserveerd door een ruimteschip.

Dit komt omdat de planetoïden erg klein zijn en hun baan zich in het binnengedeelte van de planetoïdengordel bevindt, tussen Mars en Jupiter in. Op de planetoïde is een serie kleine kraters te zien en twee grote, waarvan er één ongeveer 2 km in diameter is. Uit de beelden zullen de wetenschappers onder meer proberen te verklaren waarom Steins zo ongewoon helder is. Verder zal onderzoek naar kleine hemellichamen zoals Steins, een nieuw licht kunnen werpen op de vroege geschiedenis van ons Zonnestelsel. Hiermee kunnen we beter begrijpen hoe het ontstaan en de evolutie van planeten verlopen.

Wetenschapper Rita Schulz van het project legt uit dat er op de beelden een serie van kraters is te zien, die gevormd moeten zijn door een terugkerende impact op de roterende planetoïde. De impact kan veroorzaakt zijn door een metereoïdenstroom. De serie bestaat uit ongeveer 7 kraters. In totaal zijn er 23 kraters geteld. Om de leeftijd van de planetoïde vast te stellen is het nodig het aantal kraters te tellen. Veel kraters duidt op een hoge leeftijd.