Missie naar Hubble brengt de nodige risico’s met zich mee

De laatste servicemissie van een Amerikaans ruimteveer naar de Hubble Ruimtetelescoop (HST) is riskanter dan de vluchten naar het Internationaal Ruimtestation ISS, zo heeft shuttleprogrammadirecteur John Shannon van de NASA gewaarschuwd. Op de hoogte van de HST is er immers meer ruimteschroot. De kans dat de op 10 oktober te lanceren Atlantis catastrofale schade oploopt door een botsing met micrometeorieten of ruimteschroot is 1/185 tegen 1/300 wanneer het ruimteveer naar het ISS zou vliegen.

De Hubble draait op ongeveer 600 kilometer hoogte baantjes rondom onze planeet tegen 340 kilometer voor de spacemeccano. Op de hoogte van de Hubble vormen micrometeorieten en ruimteschroot een groter gevaar, aldus Shannon. Dat gevaar is nog groter geworden sinds de Chinezen hebben geprobeerd zelf een van hun eigen satellieten neer te halen, nadat ook de Amerikanen een onbestuurbare satelliet hadden stukgeschoten en nadat een Russische draagraket had gefaald.

Na het dodelijke ongeluk met het ruimteveer Columbia in 2003, veroorzaakt door de inslag van een brok piepschuim op een vleugel tijdens de lancering, heeft de NASA efficiënte systemen voor inspectie en reparatie van de shuttle in de ruimte ingevoerd, zei de programmadirecteur. Daardoor heeft het Amerikaanse ruimtevaartbureau ook meer vertrouwen in een goede afloop. Zo kan een gat in het hitteschild worden gedicht. In het slechtste geval staat een ruimteveer klaar op het lanceerplatform, met slechts twee opvarenden, om de gestrande bemanning van de Atlantis op te halen.