Krachtigste explosie ooit was gericht op onze planeet

De gammaflits die vrijkwam bij een uitbarsting die in maart van dit jaar werd opgemerkt door telescopen op aarde en in de ruimte en alle records brak, blijkt gericht te zijn geweest op onze planeet. De nagloed van de explosie was in de vroege morgen van 20 maart in het sterrenbeeld Ossenhoeder (Boötes) te zien en werd veroorzaakt door materiestromen die met de snelheid van het licht uitgestoten werden door een tot een zwart gat instortende massieve ster. De uitbarsting vond op maarliefst 7,5 miljard lichtjaar van de aarde plaats.

Omdat de gammaflits recht op onze aarde gericht was, waren onderzoekers in staat om de uitgestoten energie uitgebreid te bestuderen. Uit een door hen opgesteld model blijkt dat de uitbarsting ervoor zorgde dat er twee afzonderlijke componenten licht vrijkwamen. Nadat er eerst een scherp gerichte lichtbundel werd uitgestoten, welke aan de hemel een breedte had die overeenkomt met één procent van die van de maan, volgde er een zwakkere straal die ruim twintig keer zo breed was. Vermoedelijk hebben de meeste gammauitbarstingen een soortgelijke structuur. Het komt echter maar eens in de tien jaar voor dat er een gammaflits vrijkomt die recht op de aarde is gericht.

Door het onderzoek naar GRB 080319B, zoals de uitbarsting wordt genoemd, is men er achter gekomen dat dergelijks explosies waarschijnlijk tien tot honderd keer zo vaak plaatsvinden dan eerder werd verondersteld. Echter is het overgrote deel van dit aantal te zwak om te detecteren. Maar deze gammaflits was zelfs enkele tientallen seconden te zien met het blote oog vanaf een donkere plaats op aarde. Wanneer de uitbarsting in ons eigen melkwegstelsel plaats had gevonden was de aardse atmosfeer dan ook weggeblazen, was al het zeewater verdampt en was al het leven op onze planeet vernietigd door de enorme hoeveelheid röntgen- en gammastraling die vrij zou zijn gekomen.


De uitbarsting had een helderheid van magnitude 5.3 aan de hemel.