Europese planetenjager ontdekt raadselachtig object

Is het een planeet of een mislukte ster? Dat vragen astronomen zich af nu de Europese satelliet COROT een object heeft ontdekt rond een zonachtige ster dat ongeveer dezelfde omgvang heeft als ‘onze’ Jupiter, maar wel twintig keer zo zwaar is. De wereld draait in slechts vier dagen en zes uur om zijn moederster en heeft een dichtheid die twee keer zo groot is als die van lood. COROT-exo-3b, zoals het wordt genoemd, is mogelijk het meest massieve en dichte object dat tot nu gezien werd en zorgt voor de nodige discussie tussen wetenschappers.

Het object werd gedetecteerd toen het vanuit de positie waar de satelliet zich bevond over het oppervlak van zijn moederster leek te trekken en daardoor de hoeveelheid licht dat de spiegels van COROT kon bereiken deed verminderen. “Het is een verrassing dat we gestuit zijn op een massief object dat zich zo dicht bij zijn metgezel bevindt,” zei Magali Deleuil van het Laboratoire d’Astrophysique de Marseille, leidster van het team dat de ontdekking deed. “COROT-exo-3b is een zeer uniek object en we hebben zijn ware aard nog niet kunnen achterhalen.” In de afgelopen vijftien jaar heeft men namelijk geen planeten of sterren gezien die twaalf tot zeventig keer zo zwaar waren als Jupiter, waardoor het pas ontdekte hemellichaam zeker vreemd genoemd mag worden.

De bijzondere vondst valt in geen enkele gebruikelijke categorie van planeten of bruine dwergensterren te plaatsen. Een bruine dwerg is een ster die mislukt is, wat te wijten is aan het feit dat er geen kernfusie plaatsvindt in diens kern. Dergelijke objecten vertonen echter toch sommige stellaire kenmerken. “COROT-exo-3b behoort mogelijk tot een nieuwe klasse van zeer massieve planeten die alleen te vinden zijn bij sterren die zwaarder zijn dan onze zon,” verklaarde onderzoeker Francois Bouchy. “We beginnen nu te denken dat de massa van de moederster wel degelijk in verband staat met hoe zwaar de planeet is die het omcirkelt. Maar vooralsnog is het nog onduidelijk waar we de grens moeten trekken tussen planeten en mislukte sterren.”