Nieuwe beelden onthullen geheimen van Mercurius

De eerste resultaten van de flyby van de ruimtesonde MESSENGER langs Mercurius – die gisteren plaatsvond – stromen langzaam binnen bij de ruimtevaartorganisatie NASA. Het ruimtevaartuig heeft tijdens de passage honderden opnamen gemaakt van het bekraterde oppervlak van de kleinste planeet van ons zonnestelsel en was in staat om een deel van de planeet in beeld te brengen dat nog niet eerder werd gezien door menselijke ogen. Het gebied bevindt zich ten oosten van de naar de gelijknamige astronoom vernoemde krater Kuiper.

De bovenstaande opname, welke anderhalf uur nadat de afstand tussen de ruimtesonde en de planeet het kleinst was werd gemaakt met de Wide Angle Camera, laat zien dat het oppervlak van Mercurius gekenmerkt wordt door een patroon van stralen dat loopt van het noorden naar het zuiden. De lijnen lijken afkomstig te zijn van een relatief jonge krater die eerder werd gezien op vanaf de aarde gemaakte radarbeelden, maar welke nog niet eerder geobserveerd werd door het ruimtevaartuig zelf. De heldere krater in het midden van het beeld is Kuiper, die ook al te zien was op foto’s die in de zeventiger jaren werden gemaakt tijdens de missie van de Mariner 10.

Hierboven zie je een andere opname die vandaag vrijgegeven werd. MESSENGER nam deze close-up toen het zich slechts 17.100 kilometer boven het oppervlak van de kraterrijke planeet bevond. De kraters die zich in de rechteronderhoek bevinden liggen dichtbij de terminator van Mercurius, de lijn tussen de dag- en nachtzijde. De schaduwen zijn hierdoor lang en nadrukkelijk aanwezig. Het team dat zich bezighoudt met de missie had slechts een paar uur om deze intrigerende kenmerken onder de loep te nemen, voordat de ruimtesonde de planeet alweer voorbij was.

De laatste opname die is gepubliceerd werd negen minuten en veertien seconden nadat MESSENGER de planeet het dichtst naderde gemaakt, toen het vaartuig een snelheid had van maarliefst zes kilometer per seconde. De grootste inslagstructuur die zichtbaar is op de afbeelding heet Polygnotus en heeft een diameter van 133 kilometer. De krater werd voor het laatst gefotografeerd in 1973. Een groot deel van de andere beelden die verzameld zijn tijdens de flyby zullen naar verwachting binnenkort verschijnen.