Zeer zware dubbelster verschuilt zich in gaswolken Gum 29

Uit een opname die gemaakt is met een telescoop van het European Southern Observatory in het noorden van Chili blijkt dat er een zeer massieve dubbelster te vinden is in het hart van Gum 29, een broedplaats voor talloze sterren. De nevel is een wolk van waterstofgas die zich uitstrekt over een gebied van tweehonderd lichtjaar en een kleine cluster van sterren bevat, welke de naam Westerlund 2 draagt en het thuis is van de twee zware objecten. De sterren, die van het type ‘Wolf-Rayet’ zijn, hebben een massa die 82 en 83 keer zo groot is als die van onze zon.


Klik op de afbeelding voor een grotere versie.

De laatste metingen hebben aangetoond dat Gum 29 op ongeveer 26.000 lichtjaar van de aarde ligt. Dat betekent dat het zich in het buitenste deel van de zogeheten Sagittariusarm, één van de vier spiraalarmen van ons melkwegstelsel, bevindt. De afstand tot Westerlund 2 is altijd al een veelbesproken onderwerp geweest, omdat het een grote rol speelt in het onderzoek naar het cluster. De intigrerende sterrenhoop heeft waarschijnlijk een leeftijd van één tot twee miljoen jaar en is daarmee relatief jong. De sterren die deel uitmaken van het dubbelsysteem in Westerlund 2 draaien in een tijdsbestek van slechts 3,7 dagen rond elkaar.

Gedetailleerde observaties hebben laten zien dat beide objecten zogeheten Wolf-Rayetsterren zijn. Dit zijn massieve sterren die richting het einde van hun leven grote hoeveelheden materiaal verliezen. Uit waarnemingen die uitgevoerd zijn in röntgenstraling blijkt dat het materiaal dat beide sterren loslaten voortdurend met elkaar in botsing komt. Gum 29 en Westerlund 2 werden vanaf een hoogte van meer dan 2400 meter onderzocht in de Chileense Atacamawoestijn, één van de donkerste plekken op aarde. Er werd gebruik gemaakt van de Max-Planck telescoop, wiens spiegel een diameter heeft van zo’n 2,2 meter.