Simulaties voorspellen vindplaats donkere materie

Een internationaal team van sterrenkundigen, onder wie de Groningse astronome Amina Helmi, heeft de locatie in de Melkweg voorspeld, waar de kans het grootst is dat er donkere materie wordt gevonden. Op basis van simulaties, uitgevoerd met Europa’s grootste supercomputers, tonen zij aan dat niet de satellietstelsels van de Melkweg, maar het gebied rondom het centrum van de Melkweg de beste plek is om te speuren naar de zwakke gammastraling die de raadselachtige donkere materie uitzendt.

Zij doen in een Nature-artikel dat vandaag verschijnt de aanbeveling dat NASA’s nieuwe gammatelescoop Fermi zich op dit gebied gaat richten. Donkere materie is materie die wel zwaartekrachtinvloed uitoefent, maar tot op heden niet is waargenomen met telescopen. Kosmologen nemen aan dat zo’n 85 procent van alle massa in het heelal uit de mysterieuze donkere materie bestaat. De simulaties laten zien dat de enorme halo van de Melkweg is ontstaan uit een serie van botsingen en versmeltingen van miljoenen veel kleinere brokken donkere materie die bij de Oerknal zijn gevormd.

Sommige hebben het proces overleefd; de grootste herbergen de bekende satellietstelsels van de Melkweg, zoals de Grote en Kleine Magelhaense Wolk en het dwergstelsel Sagittarius. De simulaties tonen aan dat de Melkweg het beste 10 tot 30 graden van het centrum vandaan kan worden bestudeerd. Daar, zo voorspellen de astronomen, is de kans het grootst dat een gevarieerd en karakteristiek patroon van gammastraling wordt ontdekt.