Mysterie rond methaan op Mars wordt alsmaar groter

Het mysterie rond de grote hoeveelheid methaan die enkele jaren geleden in de atmosfeer van onze buurplaneet Mars werd gevonden, is weer iets groter geworden. Dankzij observaties van de Mars Global Surveyor – die ruim tien jaar in een baan om de rode planeet draaide – heeft een team van onderzoekers namelijk weten te bepalen dat het methaan slechts minder dan een jaar aanwezig blijft in de dampkring van de planeet. Dat is aanzienlijk korter dan men voorheen dacht.

De Martiaanse atmosfeer bestaat voor 95% uit koolstofdioxide, voor 3% uit stikstof, voor 1,6% uit argon en bevat naast kleine hoeveelheden zuurstof en water ook methaan. Het methaan mag dan wel in een relatief kleine hoeveelheid aanwezig zijn, maar is vaak wel het gesprek van de dag. De bron van het gas blijft namelijk een raadsel.

De hoeveelheid methaan is het grootst in de herfst op het noordelijk halfrond, alhoewel het gas rond deze tijd van het jaar in de meeste delen van de dampkring te vinden is. Er is een sterke afname in de winter, wanneer alleen op veertig tot vijftig graden noorderbreedte een zwakke strook aanwezig is. De concentraties worden richting de lente weer groter en groeien gestaag in de zomer. Op dat moment wordt het methaan door de hele atmosfeer verspreid.

Er bestaan drie gebieden op het noordelijk halfrond waar de hoeveelheden methaan keer op keer hoger zijn: Tharsis en Elysium, de twee grootste vulkanische regio’s, en Arabia Terrae, welke de grootste hoeveelheid ondergronds waterijs herbergt. De concentraties methaan zijn het hoogste boven Tharsis, waar geologische processen, waaronder magnetisme en hydrothermale en geothermale activiteit gaande zouden kunnen zijn.

Hoe de mechanismen die verantwoordelijk zijn voor de vermindering van methaan in de atmosfeer in zijn werk gaan is ook niet duidelijk. Fotochemische processen zouden het gas niet snel genoeg afbreken om in overeenstemming te zijn met de waarnemingen. Door de wind aangedreven processen kunnen echter sterke oxidanten de dampkring in loodsen, zoals het zeer reactieve zout perchloraat, dat het methaan vele malen sneller zou kunnen doen verdwijnen.

Het ruimtevoertuig Curiosity, dat vanaf augustus 2012 onderzoek moet verrichten op het oppervlak van de rode planeet, zal de vraag of het gas afkomstig is van een geologische of van een biologische bron waarschijnlijk kunnen beantwoorden.

2 reacties

  • Marsmannetje

    21 september 2010

    sorry maar in de lente moet ik veel winden laten

  • willem

    22 september 2010

    misschien heefd de mens zelf leven naar mars gebracht.door al die sondes
    en mars wagentjes , een bacterie kan zo,n reis in een mars wagentje best
    over leven.

Een reactie plaatsen is niet meer mogelijk.