Browse Tag: Curiosity

Mysterie rond methaan op Mars wordt alsmaar groter

Het mysterie rond de grote hoeveelheid methaan die enkele jaren geleden in de atmosfeer van onze buurplaneet Mars werd gevonden, is weer iets groter geworden. Dankzij observaties van de Mars Global Surveyor – die ruim tien jaar in een baan om de rode planeet draaide – heeft een team van onderzoekers namelijk weten te bepalen dat het methaan slechts minder dan een jaar aanwezig blijft in de dampkring van de planeet. Dat is aanzienlijk korter dan men voorheen dacht.

‘Bewijs voor leven op Mars ligt mogelijk binnen handbereik’

Tot op de dag van vandaag heeft geen enkel voertuig bewijs gevonden voor de aanwezigheid van op koolstof gebaseerde moleculen op onze buurplaneet Mars, waar het leven zoals wij dat kennen uit bestaat . Zwavel komt echter wel in grote hoeveelheden voor op het oppervlak van de rode planeet. Het element komt er zelfs grootschaliger voor dan op de aarde en zou één van de tekenen van leven kunnen bevatten. Een team van onderzoekers, dat onder leiding stond van John Parnell van de Universiteit van Aberdeen denkt nu een manier gevonden te hebben waarop een bepaald patroon dat in verband staat met zwavel en dat ook op onze eigen planeet voorkomt gebruikt kan worden om Martiaanse levensvormen op het spoor te komen.

Op onze wereld zorgt de activiteit van sommige microben ervoor dat sulfaten omgezet worden in sulfiden, verbindingen die zwavel bevatten. De microben geven de voorkeur aan de lichtere isotoop S-32, wat betekent dat de sulfiden die geproduceerd worden in verhouding minder vaak ontstaan zijn met behulp van de zwaardere isotoop S-34. Men heeft zich lang afgevraagd of dit patroon een helpende hand kan bieden in de zoektocht naar tekenen van leven op Mars. Om daar duidelijkheid over te scheppen hebben de onderzoekers sulfiden in rotsen in de in Canada gelegen Haughton-krater geanalyseerd. Het feit dat de sulfiden ontstonden bij temperaturen van boven de zeventig graden Celsius suggereert dat deze kort nadat de krater 39 miljoen jaar geleden gevormd werd bij een meteorietinslag ontstonden door de aanwezigheid van verwarmd water.

Ondanks het feit dat er tientallen miljoenen jaren zijn verstreken zijn de tekenen van leven in de krater nog steeds te zien. Volgens Parnell wekt dit de suggestie dat de ‘handtekening’ van levensvormen zich maar moeilijk laat wissen, hetgeen de kans dat rotsen op onze buurplaneet die ooit leven huisvesten nog steeds detecteerbare tekenen van organismen kunnen bevatten vergroot. Curiosity, de nieuwe rover van de ruimtevaartorganisatie NASA moet in 2012 op het oppervlak van de rode planeet landen en zou in staat moeten staan om bewijs van de vroegere aanwezigheid van levensvormen op de wereld op deze manier te vinden. Het voertuig zal uitgerust zijn met een spectrometer die gevoelig genoeg zal zijn om variaties van twee procent in zwavelisotopen te onwaren.

Nieuwe Marsrover Curiosity krijgt grootste hitteschild ooit gebouwd

Het grootste hitteschild dat ontwikkeld is voor een voertuig dat op weg gaat naar onze buurplaneet Mars is klaar voor de nieuwe rover Curiosity, een enorme Martiaanse robot die qua grootte te vergelijken is met een auto. Het laboratorium zal door het schild tijdens diens reis door de ruimte en als het in aanraking komt met de ijle atmosfeer van de rode planeet beschermd worden tegen de immense hitte die het moet zien te weerstaan.

“De capsule waarin de rover gelanceerd gaat worden is de meest complexe die ooit naar Mars is gevlogen,” aldus Rich Hund, programmamanager van het bedrijf dat ervoor moet zorgen dat Curiosity in 2012 veilig op het Martiaanse oppervlak landt. De ambitieuze missie moet eind 2011 van start gaan met de lancering van de Marsrover. Die heeft de taak om onderzoek te doen naar het waterige verleden op onze buurplaneet. De gegevens die het zal verzamelen kunnen helpen met het beantwoorden van vragen over Martiaans leven en de bewoonbaarheid van de planeet in het verleden en op dit moment.

Het laboratorium gaat ter voorbereiding op de eerste bemande missie naar de rode planeet ook het klimaat en de geologie van Mars bestuderen. Wanneer het voertuig de dampkring van de planeet betreedt kan de temperatuur oplopen tot ruim 2100 graden Celsius. Met hetzelfde materiaal als dat gebruikt werd bij de ontwikkeling van het hitteschild voor de in 2006 teruggekeerde Stardust-capsule moet de rover deze zinderende hitte zien te weerstaan.

De ruimtevaartorganisatie NASA heeft verder een ingewikkelde landing uitgestippeld voor Curiosity. Nadat het in aanraking is gekomen met de Martiaanse atmosfeer moet de rover zichzelf afremmen met behulp van een parachute en diens hitteschild af zien te werpen, voordat het rustig naar het oppervlak af moet dalen. Hierbij worden kleine raketten gebruikt. Enkele seconden voor de landing komt de zeswielige rover aan enkele touwen te hangen die bevestigd zijn aan een vaartuig dat na de ‘touchdown’ weg moet vliegen.